Innovazione

Hong Kong, ideato sistema per riciclare le acque di scarico

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Tramite un processo di fermentazione, si ricavano sostanze chimiche da riutilizzare e si abbattono i costi di depurazione.

 

Anche l’acqua sporca, a volte, si può riciclare. Un gruppo di ricercatori ha infatti sviluppato un nuovo sistema per produrre sostanze chimiche ad alto valore a partire dal glicerolo e dagli acidi grassi volatili presenti nelle acque di scarico attraverso un processo di fermentazione di una coltura mista anaerobica. La tecnica è stata sviluppata dal Politecnico Universitario di Hong Kong.

Il glicerolo è un sottoprodotto a basso valore nella produzione di biocarburanti. Il tasso di produzione di glicerolo da biodiesel è infatti di 1:10. Nel processo di fermentazione, il glicerolo fornisce elettroni per convertire gli acidi grassi in acido n-caproico, che costituisce una sostanza chimica di base a livelli industriale per la creazione di aromi artificiali, medicinali e lubrificanti. La densità di energia è 700 volte superiore a quella del gas metano e 1,2 volte superiore a quella dell’etanolo liquido. Il livello di solubilità (1.1 g/100 mL at 20 °C) è abbastanza basso da renderlo facilmente recuperabile tramite distillazione. Allo stesso tempo, viene prodotta un’altra sostanza chimica ad alto valore – il propandiolo – usata nella produzione di polimeri.    

Il sistema ideato dai ricercatori di Hong Kong, se replicato su scala industriale, potrebbe essere un piccolo capolavoro di economia circolare. Da una parte, permetterebbe di recuperare materie prime di alto valore economico che possono così essere reimmesse nel ciclo produttivo, dall’altra diventerebbe un sistema efficiente per il trattamento e la depurazione delle acque di scarico, riducendo i costi e l’energia utilizzata per la sterilizzazione.    

Per quanto riguarda le applicazioni, la fermentazione ecologica made in Hong Kong può essere utilizzata per il trattamento delle acque di scarico comunali o industriali e al contempo può risolvere la gestione dei sottoprodotti e i problemi di smaltimento dei rifiuti.

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